Principios Contables

¿Qué son los principios contables?

Los principios contables son las normas y directrices que deben seguir las empresas al comunicar sus datos financieros. El Consejo de Normas de Contabilidad Financiera (FASB) emite un conjunto estandarizado de principios contables en EE.UU. denominado principios contables generalmente aceptados (GAAP).

CONCEPTOS CLAVE

  • Las normas contables se aplican para mejorar la calidad de la información financiera presentada por las empresas.
  • En Estados Unidos, el Consejo de Normas de Contabilidad Financiera (FASB) emite los Principios de Contabilidad Generalmente Aceptados (GAAP).
  • Los PCGA son obligatorios para todas las empresas que cotizan en bolsa en EE.UU.; también son aplicados de forma rutinaria por las empresas que no cotizan en bolsa.
  • A nivel internacional, el Consejo de Normas Internacionales de Contabilidad (IASB) emite las Normas Internacionales de Información Financiera (NIIF).
  • El FASB y el IASB colaboran a veces en la publicación de normas conjuntas sobre temas candentes, pero no hay intención de que Estados Unidos se pase a las NIIF en un futuro próximo.

Entender los principios contables

El objetivo último de cualquier conjunto de principios contables es garantizar que los estados financieros de una empresa sean completos, coherentes y comparables. Esto facilita a los inversores el análisis y la extracción de información útil de los estados financieros de la empresa, incluidos los datos de tendencia a lo largo de un periodo de tiempo. También facilita la comparación de la información financiera entre diferentes empresas. Los principios contables también contribuyen a mitigar el fraude contable al aumentar la transparencia y permitir la identificación de las señales de alarma.

Principios contables generalmente aceptados (GAAP)

Las empresas que cotizan en bolsa en Estados Unidos están obligadas a presentar periódicamente estados financieros conformes a los principios contables generalmente aceptados, o GAAP, para poder seguir cotizando en las bolsas. Los directores de las empresas que cotizan en bolsa y sus auditores independientes deben certificar que los estados financieros y las notas correspondientes se han elaborado de acuerdo con los PCGA.

Algunos de los principios contables más fundamentales son los siguientes:

  • Principio de devengo
  • Principio de conservadurismo
  • Principio de coherencia
  • Principio de coste
  • Principio de entidad económica
  • Principio de información completa
  • Principio de empresa en funcionamiento
  • Principio de correspondencia
  • Principio de materialidad
  • Principio de unidad monetaria
  • Principio de fiabilidad
  • Principio de reconocimiento de ingresos
  • Principio de plazo

Los PCGA ayudan a gobernar el mundo de la contabilidad estandarizando y regulando las definiciones, los supuestos y los métodos utilizados por los contables de todo el país. Hay una serie de principios, pero algunos de los más notables son el principio de reconocimiento de ingresos, el principio de correspondencia, el principio de importancia relativa y el principio de coherencia. El objetivo final de los principios contables estandarizados es permitir a los usuarios de los estados financieros de una empresa verlos con la certeza de que la información revelada en el informe es completa, coherente y comparable.

La exhaustividad está garantizada por el principio de materialidad, ya que todas las transacciones importantes deben figurar en los estados financieros. La coherencia se refiere a la utilización de los principios contables por parte de la empresa a lo largo del tiempo. Cuando los principios contables permiten elegir entre varios métodos, una empresa debe aplicar el mismo método contable a lo largo del tiempo o revelar su cambio de método contable en las notas a pie de página de los estados financieros.

La comparabilidad es la capacidad que tienen los usuarios de los estados financieros de revisar los estados financieros de varias empresas, uno al lado del otro, con la garantía de que los principios contables se han seguido con el mismo conjunto de normas. La información contable no es absoluta ni concreta, y las normas como los PCGA se desarrollan para minimizar los efectos negativos de los datos incoherentes. Sin los PCGA, comparar los estados financieros de las empresas sería extremadamente difícil, incluso dentro del mismo sector, lo que dificultaría la comparación entre manzanas. Las incoherencias y los errores también serían más difíciles de detectar.

Las empresas privadas y las organizaciones sin ánimo de lucro también pueden estar obligadas por los prestamistas o los inversores a presentar estados financieros conformes con los PCGA. Por ejemplo, los estados financieros anuales auditados conforme a los PCGA son un convenio de préstamo común exigido por la mayoría de las instituciones bancarias. Por lo tanto, la mayoría de las empresas y organizaciones de Estados Unidos cumplen con los PCGA, aunque no sea necesariamente un requisito.

Normas Internacionales de Información Financiera (NIIF)

Los principios contables difieren de un país a otro. El Consejo de Normas Internacionales de Contabilidad (IASB) emite las Normas Internacionales de Información Financiera (NIIF). Estas normas se utilizan en más de 120 países, incluidos los de la Unión Europea (UE).1 La Securities and Exchange Commission (SEC), la agencia gubernamental estadounidense responsable de la protección de los inversores y del mantenimiento del orden en los mercados de valores, ha manifestado que Estados Unidos no cambiará a las NIIF en un futuro próximo. Sin embargo, el FASB y el IASB siguen colaborando para emitir normativas similares sobre determinados temas a medida que surgen cuestiones contables. Por ejemplo, en 2014 el FASB y el IASB anunciaron conjuntamente nuevas normas de reconocimiento de ingresos.

Dado que los principios contables difieren en todo el mundo, los inversores deben tener cuidado al comparar los estados financieros de empresas de distintos países. La cuestión de los diferentes principios contables es menos preocupante en los mercados más maduros. No obstante, hay que ser prudente, ya que en muchos conjuntos de principios contables todavía hay margen para la distorsión de las cifras.

Preguntas Frecuentes sobre los principios contables

¿Quién establece los principios y normas contables?

Son varios los organismos encargados de establecer las normas contables. En Estados Unidos, los PCGA son regulados por el Consejo de Normas de Contabilidad Financiera (FASB). En Europa y otros países, las NIIF son establecidas por el Consejo de Normas Internacionales de Contabilidad (IASB).

¿En qué se diferencian las NIIF de los PCGA?

Las NIIF son un enfoque basado en normas que se utiliza a nivel internacional, mientras que los PCGA son un sistema basado en reglas que se utiliza principalmente en EE.UU. Las NIIF se consideran una plataforma más dinámica que se revisa regularmente en respuesta a un entorno financiero en constante cambio, mientras que los PCGA son más estáticos.

Existen varias diferencias metodológicas entre ambos sistemas. Por ejemplo, los PCGA permiten a las empresas utilizar el método de coste de inventario de primera entrada, primera salida (FIFO) o de última entrada, primera salida (LIFO). El LIFO, sin embargo, está prohibido en las NIIF.

¿Cuándo se establecieron los principios contables por primera vez?

Los principios contables estandarizados se remontan a la aparición de la contabilidad por partida doble en los siglos XV y XVI, que introdujo un libro en forma de T con asientos coincidentes para el activo y el pasivo. Algunos estudiosos afirman que la llegada de las prácticas contables por partida doble en esa época supuso un trampolín para el auge del comercio y el capitalismo. El Instituto Americano de Contables Públicos y la Bolsa de Valores de Nueva York intentaron lanzar las primeras normas de contabilidad que utilizarían las empresas de Estados Unidos en la década de 1930.

¿Cuáles son algunas de las críticas a los principios contables?

Los críticos de los sistemas de contabilidad basados en principios dicen que pueden dar a las empresas demasiada libertad y que no prescriben la transparencia. Creen que, como las empresas no tienen que seguir reglas específicas establecidas, sus informes pueden ofrecer una imagen inexacta de su salud financiera. En el caso de los métodos basados en reglas, como los PCGA, las reglas complejas pueden causar complicaciones innecesarias en la preparación de los estados financieros. Estos críticos afirman que tener reglas estrictas significa que las empresas deben gastar una cantidad injusta de sus recursos para cumplir con las normas del sector.