Biografía de John von Neumann

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¿Quién fue John von Neumann?

János Neumann, prodigio matemático húngaro-estadounidense, nació el 28 de diciembre de 1903 en Budapest (Hungría). Pertenecía a una familia judía acomodada; sus padres, Miksa Neuman, trabajaban como banqueros, mientras que su madre, Margit Kann, procedía de una próspera familia de comerciantes. Von Neuman tuvo una educación muy enriquecida desde el punto de vista académico y mostró signos de brillantez desde una edad temprana, poseía la capacidad de memorizar rápidamente y entendía lenguas extranjeras.

Tuvo tutores de Matemáticas y Lenguas, al tiempo que se matriculaba en la escuela más prestigiosa de Budapest, el Lutheran Gymnasium. En 1921, Von Neumann terminó sus estudios secundarios, quería seguir la carrera de matemáticas pero su padre le disuadió. En 1922 publicó su primer trabajo, «The Introduction of Transfinite Ordinals«, una tesis que había escrito sobre polinomios mínimos. Se matriculó en el Instituto Federal Suizo de Zúrich y estudió Química y Matemáticas. En 1925 se licenció en Ingeniería Química en el Instituto Federal Suizo y más tarde, en 1926, se doctoró en matemáticas en la Universidad Pázmány Peter de Budapest, a la edad de 22 años.

En 1926, Neumann comenzó a asistir a la universidad de Gottingen (Alemania), donde investigó sobre mecánica cuántica. Era un erudito talentoso e innovador, buscaba conciliar sus teorías con las disponibles y mejorarlas. Durante este periodo, investigó sobre las similitudes entre la mecánica ondulatoria y la mecánica matricial. También trabajó en el «espacio abstracto de Hilbert» e ideó una estructura matemática en términos de teoría cuántica. En 1928, hizo su primera contribución significativa al campo de la economía con su «teorema Minimax», que propone que en determinados juegos de suma cero con información perfecta, ambos jugadores pueden minimizar o maximizar sus pérdidas identificando las estrategias existentes.

Se trasladó a Estados Unidos y, en 1937, John von Neumann se nacionalizó estadounidense. En 1938 se le concedió el premio Bôcher Memorial por su trabajo de análisis. El trabajo analítico de Neuman condujo a la creación del campo de los autómatas celulares, construyó los primeros autómatas autorreplicantes con lápiz y papel cuadriculado, sin ayuda de ordenadores. Su fama de matemático brillante e indiscutible le valió el respeto de empresarios y dirigentes gubernamentales. En 1943, el gobierno estadounidense lo nombró miembro del Proyecto Manhattan. Se ocupó de los extensos y complejos cálculos necesarios para la construcción de la bomba atómica. También construyó el concepto y el diseño de las lentes explosivas en el núcleo de plutonio del dispositivo de prueba Trinity.

El trabajo de Neumann en la bomba de hidrógeno también reportó inmensos beneficios para el desarrollo del campo de la computación, especialmente porque, junto con Stanislaw Ulam, construyó simulaciones en los ordenadores digitales de Neumann para los cálculos hidrodinámicos. Neuman también trabajó en el desarrollo del método de Montecarlo, mediante el cual se pueden aproximar problemas complicados utilizando números aleatorios.

Después de trabajar en la bomba atómica, Neumann se sintió cada vez más fascinado por la idea de utilizar máquinas para realizar cálculos y derivar las soluciones de problemas matemáticos complejos. Después de la guerra, hizo inmensas contribuciones al desarrollo del primer ordenador moderno. Su trabajo sentó las bases de los ordenadores actuales. En 1955 fue nombrado miembro de la Comisión de Energía Atómica por el presidente Eisenhower y en 1956 recibió el premio Enrico Fermi.

La principal área de interés de Neuman y su principal contribución al campo de la economía matemática, fue la teoría de los juegos, a través de la cual realizó un estudio del conflicto entre dos rivales, cada uno de los cuales pretende vencer al otro y alcanzar dos objetivos diferentes. Entre sus trabajos más significativos figuran la fundamentación de la mecánica cuántica en términos de operadores lineales sobre espacios de Hilbert, un estudio sobre el algoritmo de ordenación por fusión y exploraciones de problemas de hidrodinámica numérica.

John von Neumann se infectó de cáncer y murió el 8 de febrero de 1957 en Washington, D.C.

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