¿Qué es una criptomoneda?

Guía para principiantes sobre las criptomonedas

Desde los primeros días de la informática en red, los investigadores y científicos han teorizado sobre la posibilidad de idear un protocolo que permita a las personas intercambiar dinero verdaderamente digital.

Sin embargo, como suele ocurrir en el ámbito de la ciencia, esta idea tardó en hacerse realidad. De hecho, a pesar de los destacados intentos de crear formas de dinero electrónico en el siglo XX, la idea siguió siendo poco más que un sueño hasta la invención de Bitcoin en 2009.

Si avanzamos hasta hoy, hay miles de tecnologías que afirman haber cumplido la definición original de criptomoneda o que han innovado más allá de estos límites para crear algo totalmente nuevo.

Sin embargo, a pesar de las distintas reivindicaciones individuales, las criptomonedas tienen mucho en común como clase de protocolos informáticos. La mayoría, por ejemplo, nacieron de la necesidad percibida de una mayor privacidad digital y de la necesidad de eliminar a terceros del intercambio digital.

Aunque el Bitcoin es actualmente la más destacada de las criptodivisas disponibles, todas utilizan bloques de construcción similares.

Las propiedades comunes de las criptodivisas suelen incluir:

  1. Sin fronteras: Se puede enviar y recibir criptodivisas desde cualquier parte del mundo.
  2. Duradera: La criptodivisa puede utilizarse una y otra vez sin degradarse.
  3. Irreversible: Las transacciones no se pueden revertir y las unidades no se pueden gastar dos veces.
  4. Sin permisos: No es necesario proporcionar información, ni permiso, para crear una cartera y poseer una criptodivisa.
  5. Pseudónimo: No es necesario adjuntar nombres personales o información de identificación a las transacciones.

Los orígenes de la criptodivisa

Sin embargo, para entender completamente las criptodivisas modernas, hay que profundizar en la rica historia de los diversos intentos de realizar dinero digital.

Esto se debe a que las criptomonedas actuales se describen mejor como «invenciones combinatorias», que crean una nueva tecnología utilizando sólo una combinación de trabajos más antiguos y establecidos.

En la raíz de todas las criptomonedas actuales se encuentra la criptografía, las técnicas utilizadas para la comunicación privada segura, y el cifrado, el proceso de codificación de esa información.

¿Qué es la criptografía?

La criptografía es la ciencia que se encuentra detrás de la creación de códigos y cifrados que permiten a las personas transmitir información de forma privada y segura.

Las primeras formas de criptografía se remontan a ciertas civilizaciones antiguas, siendo un ejemplo famoso el uso de la sustitución de símbolos en los escritos egipcios.

Sin embargo, la criptografía se ha desarrollado ampliamente desde entonces y ha sufrido muchas iteraciones para adaptarse a los tiempos. Por ejemplo, en la Edad Media, los mensajes se codificaban utilizando dos alfabetos, y los lectores necesitaban tener acceso a ambos para descifrar los mensajes.

A principios del siglo XX, la criptografía era utilizada principalmente por los militares y las agencias de espionaje, sobre todo durante la guerra, donde las comunicaciones secretas eran una forma vital de enviar información entre puestos. Uno de los criptógrafos más famosos de principios del siglo XX fue Alan Turing, que construyó una máquina que ayudó a descifrar los mensajes alemanes durante la Segunda Guerra Mundial.

Hoy en día, el método que asegura las transmisiones criptográficas cuando están en tránsito de una parte a otra, sobre todo en Internet, se llama cifrado.

Firmas digitales

En la criptografía actual, la información o los datos pueden firmarse con una clave privada y, al igual que en la época anterior, terceras partes pueden verificar la firma del mensaje.

Las firmas digitales se utilizan a menudo para proteger la integridad y la autenticidad de las comunicaciones y para hacer que los datos en tránsito sean inmutables. Para crear y verificar las firmas, los usuarios se basan en un conjunto de claves, privadas y públicas.

Las redes de criptomonedas utilizan firmas digitales para permitir la transferencia de criptoactivos. El receptor proporciona su clave pública al remitente, y la clave privada del remitente firma una transacción que asigna el activo a la clave pública del receptor.

Las funciones hash son otra característica nativa de la criptografía, y son esenciales para la minería, una forma en que algunas criptomonedas, como Bitcoin, aseguran su red distribuida y regulan la liberación de nuevas unidades monetarias.

El hashing es un proceso matemático que toma una entrada de información de datos de cualquier tamaño y produce una salida de tamaño fijo. Para proponer bloques en el protocolo de Bitcoin, los ordenadores compiten para generar hashes hasta que uno de los hashes tiene un valor suficientemente pequeño.

El hash ganador se transmite a otros ordenadores para que verifiquen si la solución es verdadera o no. Si es verdadera, el usuario que ha emitido el bloque recibe un nuevo Bitcoin.

Las firmas digitales y el hash son también activos tecnológicos clave detrás de muchos intentos anteriores de crear dinero digital y se utilizan ampliamente en muchas criptodivisas.

Bitcoin por Satoshi Nakamoto

Bajo el seudónimo de Satoshi Nakamoto, un programador (o grupo de programadores) publicó el libro blanco «Bitcoin: A Peer-to-Peer Electronic Cash System».

En lugar de depender de un servidor o base de datos centralizada para albergar la información sobre las transacciones, las cuentas y los saldos, Bitcoin se basaba en su propia red de usuarios para proporcionar ese servicio.

A principios de 2009, se acuñaron los primeros bitcoins, lo que condujo al crecimiento del ecosistema de criptodivisas en el que nos encontramos hoy.

Si desea más información sobre el funcionamiento de Bitcoin, no dude en leer nuestra guía «¿Qué es Bitcoin?», que ofrece un desglose más amplio de su tecnología y visión.