¿Qué es una refinería de petróleo?

Una refinería de petróleo es una planta industrial que transforma, o refina, el petróleo crudo en diversos productos petrolíferos utilizables, como el gasóleo, la gasolina y los aceites de calefacción. Las refinerías de petróleo son esencialmente la segunda etapa del proceso de producción de petróleo crudo después de la extracción real del mismo, y los servicios de refinería se consideran un segmento descendente de la industria del petróleo y el gas.

La primera etapa del proceso de refinado es la destilación, en la que el crudo se calienta a temperaturas extremas para separar los distintos hidrocarburos.

Las refinerías y los comerciantes de petróleo se fijan en el diferencial del crack -la diferencia relativa entre el coste de producción y el precio de mercado- de varios productos petrolíferos en el mercado de derivados para cubrir su exposición a los precios del crudo.

 

CONCEPTOS CLAVE

  • Una refinería de petróleo es una instalación que toma el petróleo crudo y lo destila en varios productos petrolíferos útiles, como gasolina, queroseno o combustible para aviones.
  • El refinado se clasifica como una operación posterior de la industria del petróleo y el gas, aunque muchas compañías petroleras integradas operan tanto servicios de extracción como de refinado.
  • Las refinerías y los comerciantes de petróleo se fijan en el diferencial del crack -la diferencia relativa entre el coste de producción y el precio de mercado- de varios productos petrolíferos en el mercado de derivados para cubrir su exposición a los precios del crudo.

 

Comprendiendo las refinerías de petróleo

Las refinerías de petróleo desempeñan un papel importante en la producción de transporte y otros combustibles. Los componentes del crudo, una vez separados, pueden venderse a diferentes industrias para una amplia gama de fines. Los lubricantes pueden venderse a las plantas industriales inmediatamente después de la destilación, pero otros productos requieren más refinamiento antes de llegar al usuario final. Las principales refinerías tienen capacidad para procesar cientos de miles de barriles de crudo al día.

En la industria, el proceso de refinado se denomina comúnmente sector «downstream», mientras que la producción de crudo crudo se conoce como sector «upstream». El término «downstream» se asocia al concepto de que el petróleo se envía por la cadena de valor del producto a una refinería de petróleo para ser transformado en combustible. La fase descendente también incluye la venta real de productos petrolíferos a otras empresas, gobiernos o particulares.

Según la Administración de Información Energética de Estados Unidos (EIA), las refinerías estadounidenses producen -a partir de un barril de petróleo crudo de 42 galones- de 19 a 20 galones de gasolina para motores, de 11 a 12 galones de combustible destilado (la mayor parte del cual se vende como diésel) y cuatro galones de combustible para aviones.1 En las refinerías también se producen más de una docena de otros productos petrolíferos. Las refinerías de petróleo producen líquidos que la industria petroquímica utiliza para fabricar diversos productos químicos y plásticos.

¡Importante!

El Índice de Complejidad de Nelson (NCI) es una medida de la sofisticación de una refinería de petróleo, donde las refinerías más complejas son capaces de producir productos más ligeros, más refinados y valiosos a partir de un barril de petróleo.

El negocio de la refinería

El refinado de petróleo es una función puramente descendente, aunque muchas de las empresas que lo hacen tienen una producción intermedia e incluso ascendente. Este enfoque integrado de la producción de petróleo permite a empresas como Exxon (XOM), Shell (RDS.A) y Chevron (CVX) llevar el petróleo desde la exploración hasta la venta. La parte de refino del negocio se ve perjudicada por los precios altos, porque la demanda de muchos productos petrolíferos, incluido el gas, es sensible a los precios. Sin embargo, cuando los precios del petróleo bajan, la venta de productos de valor añadido resulta más rentable. Entre las empresas de refino se encuentran Marathon Petroleum Corporation (MPC), CVR Energy Inc. (CVI) y Valero Energy Corp (VLO).

Un aspecto en el que coinciden las empresas de servicios y las refinerías es la creación de más capacidad de oleoductos y transporte. Las refinerías quieren más oleoductos para reducir el coste del transporte de petróleo por camión o ferrocarril. Las empresas de servicios quieren más oleoductos porque ganan dinero en las fases de diseño y colocación, y obtienen unos ingresos constantes por el mantenimiento y las pruebas.

Seguridad en las refinerías de petróleo

Las refinerías de petróleo pueden ser a veces lugares peligrosos para trabajar. Por ejemplo, en 2005 se produjo un accidente en la refinería de petróleo de BP en Texas City. Según la Junta de Seguridad Química de EE.UU., se produjeron una serie de explosiones durante el reinicio de una unidad de isomerización de hidrocarburos. Quince trabajadores murieron y otros 180 resultaron heridos. Las explosiones se produjeron cuando una torre de destilación se inundó de hidrocarburos y se sobrepresurizó, lo que provocó un escape tipo géiser de la chimenea de ventilación.